Critical Role: The Legend of Vox Machina

Eindelijk is het dan zo ver: The Legend of Vox Machina is beschikbaar op Amazon Prime Video! Veel fans kijken al drie jaar uit naar deze animatie sinds de aankondiging van de Kickstarter in maart 2019 voor de Critical Role: The Legend of Vox Machina Animated Special. Door de grote hoeveelheid donaties hebben ze een enkele aflevering kunnen uitbreiden naar twee seizoenen. De première van de eerste drie afleveringen van seizoen 1 vond plaats op 28 januari 2022, waarna er wekelijks op vrijdag (13:00 Nederlandse tijd) drie nieuwe afleveringen bij komen.

Setting

De animatieserie omvat het verhaal van Vox Machina en hun avonturen in de periode, voordat de speelsessies werden uitgezonden via livestream. Er zijn al pre-stream verhalen uitgebracht in stripboek vorm, maar deze serie omvat een andere verhaallijn. De eerste aflevering van de animatie speelt zich af in Emon, een stad aan de westzijde van het continent Tal’dorei – een fictionele wereld tot leven gebracht door Matthew Mercer: de DM van Critical Role. De eerste aflevering start in een kroeg wat natuurlijk leidt tot een kroeggevecht – een klassieke setting voor de start van een D&D campaign. We zien dat de zeven leden van Vox Machina hun moed en vastberadenheid zijn kwijtgeraakt, wanneer ze uit de laatste kroeg in Emon zijn verbannen. Toch weten ze zichzelf op te rapen, wanneer ze zich opgeven als huurlingen voor de koning en achter een monster van mass destruction aan moeten.

Bovenaanzicht van het indrukwekkende Emon, een stad aan de westkust van Tal’dorei.

Doelgroep

Hoewel de serie mogelijk is gemaakt door de donaties van fans en gebaseerd is op campaign 1 van hun geliefde D&D webserie, heeft het zeker het doel een groep kijkers buiten de fanbase aan te spreken. Het verhaal wordt goed ingeleid en de kijker krijgt een mooie introductie van de verschillende personages van Vox Machina. Je hebt geen eerdere kennis nodig van Critical Role of Vox Machina om de serie met plezier te kunnen volgen. Dit komt ook omdat het een verhaal bevat dat zich afspeelde voor de livestreams van de show en extra kennis niet uitmaakt omdat het een nog onbekend verhaal is. Wel zitten er vele Easter Eggs is die fans van de show zullen herkennen en een gevoel van herkenning zullen geven aan diegene die ze weten te vinden. Dit zijn alleen maar extra’s gericht op de fanbase en zijn niet essentieel voor het plot.

Let wel op dat dit duidelijk een animatieserie is gericht op volwassenen. Zo wordt er in de eerste minuut al een doorsnee adventuring party op gruwelijke wijze afgeslacht en zijn er soms wat te sexy scenes. Hierdoor is het wel meteen duidelijk dat de animators gingen voor een goed rauw fantasy RPG verhaal. Daarbij zien we dat zelfs de epische avonturiers van Vox Machina er niet altijd met alleen een schrammetje vanaf komen, wanneer ze tegenover indrukwekkende tegenstanders staan. Daarbij maakt de toevoeging van getraumatiseerde personages en het vertoon van hun soms gruwelijke background stories dat dit misschien wel gezien kan worden als de verfilming van een klassiek TTRPG personage.

Wat staat je te wachten

Scanlan aan het rocken met z’n magische hand voorkomend uit de 5e spreuk: Bigby’s Hand

Het is echt geweldig dat je kan merken dat de show gebaseerd is op een roleplayinggame en niet zo maar een willekeurig fantasyverhaal is. Zo kan je af en toe waarnemen wanneer de karakters natural 20s of natural 1s “rollen”, doordat sommige van hun acties onwijs episch zijn terwijl andere acties op cruciale momenten falen. Ook zien we een voorbeeld van de D&D 5e Ranger klasse eigenschap Primeval Awareness: wanneer Vex’ahlia in de troonzaal een voorgevoel van gevaar waarneemt. Deze eigenschap maakt het mogelijk om aan te voelen wanneer er een bepaald soort wezen in de buurt is dat mogelijk een gevaar kan vormen voor de party. Bovendien zijn sommige iconische spreuken uit D&D 5e te zien, wanneer deze worden gebruikt wat een heerlijk gevoel van herkenning geeft.

De show bevat ook een heerlijke dosis humor en hilarische, muzikale fragmentjes die voortkomen uit een misschien wat te oversekste bard. Deze humor komt niet als een verrassing voor fans die de flauwe grappen wel gewend zijn uit de livestreams. Ook zijn de meesten wel bekend met de muzikale kunsten van Sam Riegel, die in Vox Machina de rol vervult van de gnome bard Scanlan Shorthalt. Daarbij heeft hij dus goede reden om zijn avonturen doormiddel van een lied te vertellen; dit omvat niet alleen epische overwinningen op het slagveld, maar ook de epische overwinningen in de slaapkamer. Dit kan het soms wat ongemakkelijk maken dat deze tunes ook nog eens onwijs catchy zijn en het voor kan komen dat je onbewust “Pull my beads of love” aan het zingen bent.

Ook heeft de serie veel invloeden van andere geek cultuur en wanneer je bekend bent met een aantal van deze klassieke elementen, zal je deze zeker herkennen in de show. Zo is het bijvoorbeeld iconisch voor elke Marvel film om een cameo van Stan Lee te hebben. Om daar op in te spelen heeft elke aflevering van Vox Machina een Matthew Mercer; geanimeerd zodat ‘ie lijkt op de echte Mercer. Ook zijn er een aantal referenties naar anime tropen. We zien bijvoorbeeld in aflevering 3 een instantie van de “insane anime character face” trope wanneer Percy ziet dat de Briarwoods zijn uitgenodigd bij het diner van de koning. Deze trope wordt in vele anime series gebruikt wanneer een personage op het punt staat compleet door te draaien. Dit moment wordt dan verkondigd door een close-up van een iets hogere invalshoek waarbij de camera langzaam inzoomt op het gezicht wanneer het personage zijn breekpunt bereikt. Naast deze elementen zullen er nog veel meer te herkennen zijn in de huidige en komende afleveringen.

Een ‘Matthew Mercer’ in een van de afleveringen

Bekende stemmen

Doordat de cast van Critical Role zelf allemaal professionele stem acteurs zijn, hebben de hoofdpersonages allemaal de stem van hun spelers. Bovendien is het acteerwerk van hoog niveau. Naast de stemmen van de Critical Role cast als hun eigen karakters zijn er ook tal van andere bekende stemmen te horen in de serie.

Zo horen we Matthew Mercer terugkeren als verschillende karakters binnen de serie en ook als de verteller van het verhaal. Zijn meest prominente rol in de serie tot nu toe is die van Lord Sylas Briarwood, de man van Lady Delilah Briarwood die samen over de stad Whitestone heersen. Lady Briarwood wordt ingesproken door Grey Griffin, ook wel bekend als de stem van Azula in Avatar: The Last Airbender. Het is onwijs gaaf dat personages die allemaal door dezelfde DM worden gespeeld, nu een eigen stem krijgen en daardoor meer een eigen persoon worden.

Een andere bekende stem is die van David Tennant. In de rol van General Krieg dikt hij zijn Schotse accent goed aan, waardoor hij het personage heel veel karakter geeft. Hij is onderdeel van de Council met onder andere Lady Kima die wordt ingesproken door Stephanie Beatriz, ook wel bekend als Detective Rosa Diaz in Brooklyn99 of als de stem van Mirabel in de recent uitgebrachte Disney-film Encanto.

Verder zijn er nog meer bekende stemmen te horen zoals Tony Hale, Khary Payton en Gina Torres.

Extra’s voor fans

Voor fans, of liefhebbers van animatie, is het ook zeker waard om de watch parties te kijken die elke dinsdag worden uitgezonden op het Critical Role twitch kanaal. Hierin zullen delen van de cast met een lid van het animatieteam de meest recente afleveringen kijken en daar commentaar bij geven. Ze vertellen bijvoorbeeld over leuke gimmicks tijdens de voorbereidingen of over sommige Easter Eggs die ze hebben verstopt in de show en de achterliggende gedachte ervan. Hierdoor krijg je enorm veel informatie over het tot stand komen van de serie en de ontwikkeling binnen het animatie proces. Je kunt deze ook terugkijken op het Critical Role Twitch kanaal, nadat ze zijn uitgezonden.

Ben je benieuwd wat Vox Machina allemaal gaat meemaken in de serie en kijk je wel uit naar een tof verhaal vol met geweldige gevechten, goede verhaallijnen en epische liedjes van de bard? Dan is deze serie echt een aanrader!